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‘Atenuado’: Los efectos sobre la salud del humo de los incendios de verano negro en Australia revelados en un estudio | incendios forestales

director Sean Humphries Recuerda vívidamente el miserable verano de los incendios forestales en 2019-20.

Su casa en un suburbio al norte de Canberra estaba lejos de las llamas, pero el humo que lo rodeaba era espeso y sofocante.

“Cuando lo golpeó por primera vez y no estábamos muy familiarizados con el funcionamiento de la casa y asegurarnos de que todas las ventanas fueran completamente herméticas … se podía ver el humo en el interior”.

Sean Humphreys y Lilia Pugh Humphreys entran en las tiendas llenas de humo de Canberra en diciembre de 2019
Sean Humphreys y Lilia Pugh Humphreys entran en las tiendas llenas de humo de Canberra en diciembre de 2019. Fotografía: Sean Humphreys / SRH

Humphries conoció a su pareja, la directora de cine Vivian O’Connell, y los hijos adolescentes, Humphries y su familia compraron purificadores de aire y vieron “películas que recuerdan[ed] por el frío “.

“Lo encontramos bastante agotador”, recuerda. “Se puso tan mal que terminamos yendo a dormir a nuestro pequeño estudio de cine por algunas noches, porque tiene aire acondicionado”.

El profesor Ian Walker de la Universidad Nacional de Australia dijo que, si bien se ha investigado razonablemente bien el impacto directo de sobrevivir a los incendios forestales que amenazan vidas y propiedades, se sabe poco sobre los efectos de la exposición al humo de los incendios forestales.

Walker es coautor de un nuevo estudio que encuentra que los efectos físicos y mentales de la exposición al humo negro del fuego del verano han sido significativamente subestimados por las estadísticas oficiales de salud.

El estudio publicado en la revista Fronteras en salud públicaLa encuesta incluyó a 2.084 adultos afectados por incendios forestales cerca de Canberra.

Casi todos, el 97%, dijeron que habían experimentado al menos un síntoma físico atribuible al humo. La mitad de los encuestados informaron síntomas de ansiedad y depresión, así como falta de sueño.

Walker dijo que solo una de cada cinco personas buscó atención médica por sus síntomas, lo que indica que la amplitud de los efectos sobre la salud fue mucho mayor que la cantidad de casos reconocidos oficialmente por el sistema de salud. “Un segmento mucho mayor de la población ha estado expuesto directamente al humo de los incendios forestales”.

Las personas que no tenían experiencia previa con incendios forestales informaron más síntomas [both physical and mental] de los que no lo hicieron.

Además del estrés de los incendios cercanos, dijo Walker, el humo de los incendios forestales ha interrumpido las actividades de rutina, como poder hacer ejercicio o viajar al aire libre. “Todo tiene efectos secundarios sobre la salud y el bienestar”.

Los síntomas físicos más comunes fueron irritación de ojos o garganta y tos.

Entre el 15 de diciembre y el 15 de febrero, aproximadamente una cuarta parte de los días en Canberra tuvieron niveles de calidad del aire “extremadamente bajos” como resultado del humo de los incendios forestales, mientras que las otras tres cuartas partes fueron calificadas como “pobres” o peores. En los peores días, los niveles de PM2.5 alcanzaron su punto máximo por hora a casi 50 veces el umbral de calidad del aire “deficiente”.

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Una comisión real estimó el año pasado que los incendios de 2019-20 causaron un estimado de 445 muertes y trataron al menos a 4.000 personas en todo el país.

Luego están los efectos a largo plazo ”, dijo Joe Dodds, presidente del grupo de defensa de incendios forestales Climate Action. “Tengo amigos que no han podido respirar cómodamente desde los incendios”.

Dodds formó el grupo después de que estallara un incendio forestal en 2018 en su ciudad natal de Tathra, en la costa sur de Nueva Gales del Sur. Durante horas, vio cómo un incendio en su calle destruía las casas de sus vecinos. “La pérdida de la sensación de seguridad en su hogar o en su comunidad es enorme”, dijo.

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Foto: Tim Robberts / Stone RF

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Dado que se espera que Australia vea incendios más frecuentes e intensos como resultado de la crisis climática, Walker dijo que el país necesitaba “abordar seriamente la capacidad del sistema de salud en general para poder satisfacer … los picos de aumento de la demanda”.

“Podría significar, como sucedió con Covid, que el sistema de salud está encontrando formas de crear una fuerza laboral u otras capacidades de aumento”.

“Si los incendios forestales no se ven afectados todavía, se verán afectados de una forma u otra: ya sea por el humo, saber que alguien se ha visto afectado o perder algo usted mismo”, dijo Dodds.

“Esto debería dar urgencia a todos los que quieran que sea de otra manera”, dijo. “Sigue siendo importante que todos llamemos a una acción urgente para reducir las emisiones, porque sin ella, veremos peores incendios y peores impactos en las comunidades”.

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