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Se han reconstruido los rostros de tres momias egipcias que vivieron hasta hace 2.797 años

Los rostros de tres hombres del antiguo Egipto que vivieron hace 2.797 años se han reconstruido utilizando datos genéticos extraídos de sus restos momificados.

Esta es la primera vez que se utiliza una técnica de este tipo en el ADN humano a esa edad.

El trío procedía de Abu Sir al-Maleq, una antigua ciudad ubicada en una llanura aluvial al sur de El Cairo, y se estima que fue enterrada en algún momento entre el 780 a. C. y el 5 d. C.

Su ADN fue secuenciado por primera vez en 2017 por científicos del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en Tübingen, Alemania.

Esta reconstrucción del genoma permitió a los investigadores de Parabon NanoLabs, una empresa de tecnología de ADN con sede en el estado estadounidense de Virginia, crear modelos 3D de rostros de momias con la ayuda de un proceso conocido como fenotipado forense de ADN.

Este análisis genético se utiliza para predecir la ascendencia genética, el color de los ojos, el color del cabello, el color de la piel, las pecas y la forma facial en personas de cualquier origen étnico.

De vuelta a la vida: los rostros de tres hombres del antiguo Egipto que vivieron hace 2.797 años se han reconstruido utilizando datos genéticos extraídos de sus restos embalsamados.

¿Qué es el fenotipado del ADN y cómo funciona?

Parabon NanoLabs, una empresa de tecnología de ADN con sede en el estado estadounidense de Virginia, utiliza el fenotipado de ADN forense para predecir los rasgos faciales y otros aspectos de la apariencia física de una persona.

Estos incluyen color de ojos, color de cabello, color de piel, pecas y forma facial en personas de cualquier origen étnico.

Luego, la tecnología construye un e-fit generado por computadora.

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En el caso de tres momias egipcias antiguas que vivieron hasta los 2.797 años, produjo compuestos que probablemente parecían individuos a la edad de 25 años.

La tecnología también se ha utilizado para generar pistas en casos penales donde no hay sospechosos ni visitas a bases de datos, o para ayudar a identificar restos.

Por ejemplo, la prueba podría decir que una persona tiene ojos verdes con un 61 por ciento de confianza, ojos verdes o azules con un 79 por ciento de confianza y que definitivamente no tiene ojos marrones con un 99 por ciento de confianza.

Según la raza y otros signos, la prueba también establece una posible forma facial.

A partir de toda esta información, construyen un dispositivo electrónico generado por computadora.

La tecnología también se ha utilizado para generar pistas en casos penales donde no hay sospechosos ni visitas a bases de datos, o para ayudar a identificar restos, por ejemplo.

“Esta es la primera vez que se ha realizado un fenotipado completo del ADN en el ADN humano a esta edad”, dijo Parabon en un comunicado.

Los expertos de la compañía descubrieron que los tres hombres egipcios, que pertenecen a la antigua comunidad del Nilo y se estima que vivieron entre 2023 y 2.797 años, tenían la piel de color marrón claro y ojos y cabello oscuros.

Curiosamente, dijo la compañía, su composición genética estaba más cerca de la de los individuos modernos en el Mediterráneo o el Medio Oriente que la de los egipcios modernos.

Los investigadores también crearon cuadrículas en 3D de los rasgos faciales de las momias y usaron mapas de calor para resaltar las diferencias entre el trío para que pudieran refinar los detalles de cada individuo.

Estas diferencias se enfatizaron luego para crear caras caricaturizadas, que se combinaron con predicciones de pigmentación para permitir al artista forense producir composiciones de la apariencia potencial de individuos a la edad de 25 años.

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“Es fascinante ver cómo la secuenciación del genoma y la bioinformática avanzada se pueden aplicar a muestras de ADN antiguo”, dijo la Dra. Elaine Gretak, Directora de Bioinformática de Parabon.

“Estas técnicas están revolucionando el análisis de ADN antiguo”.

Los investigadores también crearon cuadrículas en 3D de los rasgos faciales de las momias y usaron mapas de calor para resaltar las diferencias entre el trío para que pudieran refinar los detalles de cada individuo.

Los investigadores también crearon cuadrículas en 3D de los rasgos faciales de las momias y usaron mapas de calor para resaltar las diferencias entre el trío para que pudieran refinar los detalles de cada individuo.

Un mapa que muestra el sitio arqueológico de Abu Sir al-Malaq, donde se excavaron las momias.

Un mapa que muestra el sitio arqueológico de Abu Sir al-Malaq, donde se excavaron las momias.

Las momias fueron tomadas de un sitio arqueológico en el río Nilo que estuvo habitado desde el 3250 a. C. hasta el 700 d. C.

Se encontraban entre los 151 individuos embalsamados, que fueron enterrados entre 1380 a. C. y 425 d. C., y su ADN fue secuenciado por expertos del Instituto Max Planck para la Ciencia de la Historia Humana en Tübingen.

Los investigadores pudieron extraer datos precisos de todo el genoma del ADN de tres antiguas momias egipcias y fragmentos utilizables de ADN de otras 90.

Las muestras de todo el genoma fueron las primeras muestras tomadas de los restos de una momia momificada.

El equipo comparó este ADN egipcio antiguo con muestras del genoma de los egipcios modernos para analizar las diferencias en la composición genética.

Descubrieron que los antiguos egipcios estaban más estrechamente relacionados con las poblaciones antiguas del Levante (actual Turquía, Siria, Jordania, Israel y Líbano), y también estaban estrechamente relacionados con las poblaciones neolíticas de la península de Anatolia y Europa.

¿Por qué es tan difícil extraer el ADN de la madre?

Aunque algunas de las primeras extracciones de ADN antiguo fueron de restos momificados, los científicos han planteado previamente dudas sobre si los datos genéticos de las momias podrían ser confiables incluso si pudieran recuperarse.

El clima cálido de Egipto, los altos niveles de humedad en muchas tumbas y algunos de los productos químicos utilizados en las técnicas de embalsamamiento contribuyen a la degradación del ADN.

Entonces, los científicos plantearon la hipótesis de que la supervivencia del ADN a largo plazo en las momias egipcias es poco probable, lo que hace que los datos genéticos de la momia sean inutilizables.

Pero utilizando los avances recientes en la tecnología genética moderna, los investigadores en 2017 pudieron extraer datos precisos del ADN del genoma completo de tres momias egipcias antiguas y fragmentos utilizables de ADN de 90 momias.

El equipo utilizó métodos de secuenciación de próxima generación para leer los tramos de cualquier ADN presente en una muestra y recuperar aquellos que son similares al ADN humano.

Las lecturas completas permitieron al equipo descubrir solo patrones de daño asociados con el ADN antiguo.

Esto hace que los resultados del estudio sean mucho más confiables que los resultados de cualquier investigación de ADN de momias que haya aparecido antes.

La capacidad de extraer ADN nuclear de este tipo de momias, además de demostrar su fiabilidad mediante sólidos métodos de documentación, es un logro científico que abre la puerta a un estudio más directo de los restos de las momias.