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Uno de los inventos "ingeniosos" que cambiaron para siempre la exploración espacial.

Uno de los inventos “ingeniosos” que cambiaron para siempre la exploración espacial.

El 10 de agosto de 1966, el Lunar Orbiter 1 se lanzó desde Cabo Cañaveral, Florida, En una misión para comenzar un estudio fotográfico masivo de la superficie lunar. Cuatro días después, se convirtió en la primera nave espacial estadounidense en orbitar la Luna.

Si bien Lunar Orbiter 1 fue eclipsado en muchos sentidos por las misiones tripuladas Apollo posteriores, el orbitador y las cuatro misiones posteriores del Lunar Orbiter fueron fundamentales para el éxito de Apollo. Y en el camino, tomaron algunas de las primeras imágenes espaciales para sorprender al público y establecer los estándares por los cuales los científicos llevarían a cabo la ciencia planetaria robótica en las décadas siguientes.

Cuello y cuello en la carrera espacial – Estados Unidos necesitaba ganar en 1966.

Mientras que las misiones Ranger 7 a 9 devolvieron imágenes de televisión en vivo de la luna antes de que esas sondas completaran su impacto lunar planeado en 1964 y ’65, Surveyor 1 realizó el primer aterrizaje suave de Estados Unidos en la luna en junio de este año. En 1966, Estados Unidos ya había perdido su primer gran paso ante la Unión Soviética: la Unión Soviética hizo su primer aterrizaje suave en la Luna en febrero de 1966 con su nave espacial Luna 9, mientras que Luna 10 se convirtió en el primer orbitador lunar exitoso en abril de 1966. .

La primera imagen de la luna fue tomada por la nave espacial estadounidense Ranger 7 el 31 de julio de 1964. NASA

“Estados Unidos y la Unión Soviética estuvieron un poco codo a codo en esto”, Matt ShindelCurador del Departamento de Historia Espacial del Museo Nacional del Aire y el Espacio inverso. “No iría tan lejos como para decir que hace quedar mal a Estados Unidos, pero la Unión Soviética ciertamente tuvo el primer éxito”.

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Pero Lunar Orbiter 1 no fue solo un éxito escalonado en la carrera espacial: creó un nuevo terreno tecnológico y sentó las bases para que Estados Unidos conquistara la URSS hasta la luna en las misiones Apolo.

Primero, había un diseño y alcance completamente diferente de la misión Lunar Orbiter en comparación con las sondas anteriores, que solo tomaban fotografías de ciertas regiones de la Luna. Los orbitadores lunares, comenzando con Lunar Orbiter 1, tenían como objetivo mapear toda la luna, y finalmente tomaron más de 3.000 imágenes.

“De ellos, tenía una cobertura del 99% de toda la superficie lunar”, dijo Schindel. Lo usaron para estudiar 20 posibles sitios de aterrizaje de Apolo. En términos de planificación para Apollo, esta misión fue muy importante “.

laboratorio fotográfico volador Lunar Orbiter 1 también fue un innovador en fotografía. Mientras que los vehículos Ranger han utilizado cámaras de televisión para transmitir imágenes desde la luna, el Lunar Orbiter utilizará la cámara de película Eastman Kodak desarrollada por la Oficina Nacional de Reconocimiento del satélite Samos E-1 para espiar.

Pero a diferencia de los satélites espías, que según Schindel dejarían caer su película expuesta desde la órbita para que los aviones los recogieran con cestas especiales para su procesamiento, la NASA desarrolló esta forma realmente ingeniosa de revelar la película y luego escanear la película dentro de la nave espacial, enviándola de vuelta a una señal de video. “Para mí, este es uno de los sistemas de imágenes al estilo de Rube Goldberg más innovadores que jamás hayamos usado”.

Una imagen de la luna tomada por el Lunar Orbiter III en 1967. NASA

La fotografía, el procesamiento y la transmisión de películas era una danza mecánica compleja debido a la electrónica disponible en el momento del módulo lunar 1. sistema de imagen Incluye dos lentes, una lente gran angular de 80 mm y una lente de alta resolución de 610 mm, y tiras expuestas de película aérea Kodak de 70 mm que se mantienen en su lugar en una hoja de vidrio mediante abrazaderas y una aspiradora.

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Después de la exposición, la NASA desarrolló la película presionándola contra la película de transferencia Kodak Bimat previamente empapada en solución de curado. Luego, la película original se secó, cortó y escaneó para crear una señal eléctrica que pudiera enviarse de regreso a la Tierra. Fue un proceso que tomó aproximadamente dos semanas para obtener un carrete de película de 20 pies.

Desafortunadamente, algunas de las primeras imágenes enviadas por Lunar Orbiter 1 a la superficie lunar fueron decepcionantes debido al mal funcionamiento de una de las cámaras a bordo. Shindell señala que el archivo. Los New York Times Dijo que las fotos “parecían una tira de película amateur”.

Pero la nave compensó algo más que tomas lunares borrosas con la primera imagen de la Tierra desde la luna, una imagen panorámica amplia en blanco y negro. “Esta fue la primera imagen jamás tomada que muestra esta vista de la Tierra desde la Luna”, dice Schindel. Se imprimió en periódicos de todo el mundo.

La primera imagen de la Tierra vista desde la Luna fue tomada por Lunar Orbiter 1 en 1966.NASA

Finalmente, Lunar Orbiter 2 envió lo que Shindell llama imágenes “asombrosas” de cráteres lunares, incluida una imagen del cráter Copernicus que el Boston Globe ha denominado “la imagen del siglo”.

“Al igual que la imagen de la Tierra desde la Luna tomada por Lunar Orbiter 1, esta imagen luego será oscurecida por imágenes de las imágenes de Apolo”, dice Schindel. “Pero en ese momento, se consideraba la imagen más asombrosa que alguien había visto de la luna”.

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Estableciendo estándares para la ciencia planetaria– Como hoy nos pueden estropear las imágenes de alta resolución del Sistema Solar tomadas por sondas científicas planetarias posteriores, como la nave espacial Voyager, puede ser fácil olvidar el asombro de esas imágenes inspiradas de la Luna en órbita.

Pero la ciencia no se ha olvidado. Mientras que misiones más recientes como vehículo de reconocimiento lunar Crearon conjuntos de datos que superaron al Lunar Orbiter en precisión, y el conjunto de datos anterior sigue siendo valioso porque “representa cómo se veía la luna en ese momento”, dice Schindel.

De hecho, agrega, los geólogos han estado utilizando los datos del Lunar Orbiter y el Reconnaissance Orbiter para estudiar los cambios en las fallas de la Luna a lo largo del tiempo. “Ahora tenemos mejores herramientas a nuestra disposición para volver a estos conjuntos de datos y profundizar en ellos”.

Pero el legado final de Lunar Orbiter 1 puede ser cómo establece la plantilla y el punto de referencia para futuras misiones planetarias, incluida una serie de Marte Misiones, vuelos y vehículos orbitales enviados al infierno Venus, o las ambiciosas giras del sistema solar exterior realizadas por Pioneer y Voyager.

“El primer orbitador alrededor de Marte, Mariner 9, fue un escaneo del planeta, y lo que produjo para Marte fue muy similar a lo que produjo el Lunar Orbiter para la luna”, dice Schindel. “Se podría decir que Estados Unidos aprendió a hacer este tipo de trabajo ejecutando el Lunar Orbiter”.