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El telescopio de búsqueda de planetas de la NASA detectó una estrella moribunda que se enciende y apaga

El telescopio de búsqueda de planetas de la NASA detectó una estrella moribunda que se enciende y apaga

Un ejemplo de la impresión de un artista de una enana blanca que se acumula mientras extrae material de una estrella compañera.

Helena Othas

En las profundidades del universo, la muerte silenciosa de la estrella que se desvanece se detuvo bruscamente. En lugar de desvanecerse con gracia en la oscuridad del espacio negro como el carbón, como suelen hacer las estrellas, emitió un misterioso y largo destello de luz.

Esto “no tiene precedentes en otras enanas blancas en crecimiento”, dijo en un comunicado Simon Scaringi, astrónomo del Centro de Astronomía Extragaláctica de la Universidad de Durham en el Reino Unido. Parece estar encendido y apagado. Skaringi es el autor principal de A Publicado un estudio sobre la estrella el lunes en Astronomía de la Naturaleza.

Cada estrella iridiscente que adorna nuestro universo, y aquellas que aún no se han sumado a la brillante matriz, algún día desaparecerá. De forma lenta pero segura, su brillo, alimentado por pilas de gas hidrógeno, disminuirá a medida que se agoten los suministros. Cuando entren en sus etapas finales de vida, se convertirán en enanas blancas.

El satélite de estudio de exoplanetas en tránsito de la NASA, o TESS, ha capturado una visión única del extraño comportamiento de esta enana blanca. La estrella moribunda es parte de un sistema de dos estrellas llamado TW Pictoris, ubicado a 1.400 años luz de distancia.

“Ver que el brillo de TW Pictoris disminuye en 30 minutos es en sí mismo extraordinario”, dijo Scaringi. Su equipo cree que la estrella perdió iluminación inesperadamente debido a un obstáculo repentino en el mecanismo de transformación de alimentos. Básicamente, los ardientes bocadillos de la brillante bola espacial se estaban cayendo de las manos.

Las enanas blancas se alimentan de sus estrellas compañeras arrastrando partes en llamas del cuerpo al anillo de materia similar a Saturno, o disco de acreción, que se mantiene en su lugar mediante campos magnéticos suspendidos. Tragar un delicioso bocado hace que un elfo blanco literalmente brille de placer.

Pero se espera que estos orbes que brillan suavemente se aceleren mientras se alimentan de las estrellas que los acompañan, lo que significa que la luminosidad de las bolas brillantes debería disminuir gradualmente cuando termine la cena. No se espera que la oscuridad suceda de una vez, como sucedió con TW Pictoris.

“Las diferencias de brillo observadas en la acumulación de enanas blancas son generalmente relativamente lentas y ocurren en escalas de tiempo que van desde días a meses”, dijo Scaringi. Por eso, explicó, apagar la enana blanca de TW Pictoris es “completamente inesperado desde nuestra comprensión de cómo se supone que estos sistemas son alimentados por el disco de acreción”.

Al descifrar el misterio, el equipo descubrió que durante la fase de “apagado”, el disco de acreción de la enana blanca giraba tan rápido que provocaba una fuerza centrífuga lo suficientemente fuerte como para evitar que el material del disco llegara a la estrella central. Por eso el cuerpo astral que expiraba no tenía nada que devorar, limitando así su luz. Esta regulación, según la investigación, se llama puerta magnética.

Este fenómeno es similar a lo que sucede cuando te subes a una montaña rusa y te metes en un bucle. El ciclista no caerá dentro del ring debido a la fuerza que empuja a los pasajeros hacia sus asientos.

Después de la fase de “apagado” y durante la fase de “encendido”, la velocidad de rotación del disco volvió a la normalidad. La sustancia podría, una vez más, escapar del agarre giratorio de la enana blanca para tomar un refrigerio.

“Este es realmente un fenómeno previamente no reconocido”, explicó Scaringi, y agregó que “dado que podemos hacer comparaciones con un comportamiento similar en estrellas de neutrones mucho más pequeñas, podría ser un paso importante para ayudarnos a comprender mejor el proceso de cómo otros cuerpos acumulan materia que se alimentan de la materia ”que la rodea, y el importante papel de los campos magnéticos en este proceso”.

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