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Los astrónomos ven una enana blanca "dentro y fuera" por primera vez

Los astrónomos ven una enana blanca “dentro y fuera” por primera vez

Un satélite de búsqueda de planetas ha permitido a los astrónomos ver a una enana blanca encenderse y apagarse repentinamente por primera vez.

Las enanas blancas son lo que la mayoría de las estrellas se convierten después de quemar el hidrógeno que las alimenta.

Tiene aproximadamente el tamaño de la Tierra, pero su masa es más cercana a la del Sol.

Se sabe que la enana blanca observada por los investigadores se acumula o se alimenta de una estrella compañera que la orbita.

Se observó que perdía brillo en 30 minutos, un proceso que antes solo se veía en las enanas blancas que se acumulaban durante varios días o meses.

El satélite Transiting Exoplanet Survey (TES) de la NASA se mueve dentro de la Instalación de servicio de carga útil peligrosa en el Centro espacial Kennedy de la agencia en Florida (NASA / Frankie Martin)

Dado que el brillo de la enana blanca acumulada se ve afectado por la cantidad de material circundante del que se está alimentando, los investigadores sugieren que algo está interfiriendo con su suministro de alimentos.

Los investigadores de la Universidad de Durham esperan que el descubrimiento les ayude a aprender más sobre la física detrás de la acreción, donde objetos como agujeros negros, enanas blancas y estrellas de neutrones se alimentan del material circundante de estrellas cercanas.

Utilizando el satélite Transiting Exoplanet Survey (Tess) de la NASA para observar el fenómeno en el sistema binario de la enana blanca, TW Pictoris, que se encuentra a unos 1.400 años luz de la Tierra.

TW Pictoris consiste en una enana blanca alimentada por un disco de acreción oceánico alimentado por hidrógeno y helio de su estrella compañera más pequeña.

Cuando la enana blanca come, o se acumula, se vuelve más brillante.

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El satélite permitió al equipo ver caídas repentinas y picos de brillo nunca antes vistos en una enana blanca que se acumulan en escalas de tiempo tan cortas.

Los investigadores creen que lo que están presenciando podría ser una remodelación del campo magnético de la superficie de la enana blanca.

Durante el modo de funcionamiento, cuando el brillo es alto, la enana blanca se alimenta del disco acumulador como de costumbre.

De repente, los astrónomos notan que el sistema “deja de funcionar” y su brillo disminuye.

Cuando esto sucede, dicen los investigadores, el campo magnético gira tan rápidamente que la barrera detiene el combustible del disco de acreción que cae constantemente sobre la enana blanca.

Durante esta etapa, la cantidad de combustible de la que puede alimentarse una enana blanca está regulada por un proceso llamado puerta magnética.

El autor principal, el Dr. Simon Scaringi, del Centro de Astronomía Extragaláctica de la Universidad de Durham, dijo: “Las diferencias de brillo observadas en las enanas blancas en crecimiento son generalmente relativamente lentas y ocurren en escalas de tiempo de días a meses.

“Ver la disminución del brillo de TW Pictoris en 30 minutos es, en sí mismo, inusual porque no se ha visto previamente en otras enanas blancas en acumulación y es completamente inesperado desde nuestra comprensión de cómo se supone que estos sistemas se alimentan a través de la acumulación. disco.”

Parece estar encendido y apagado.

“Este es realmente un fenómeno previamente no reconocido, y debido a que podemos hacer comparaciones con un comportamiento similar en estrellas de neutrones mucho más pequeñas, podría ser un paso importante para ayudarnos a comprender mejor el proceso de cómo otros organismos acretivos se alimentan del material circundante y los importantes papel de los campos magnéticos en este proceso. “”.

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La investigación, publicada en Nature Astronomy, fue financiada en el Reino Unido por la Universidad de Durham.

El equipo de investigación también incluyó al Instituto Nacional de Astrofísica de Italia, el Observatorio Astronómico de Sudáfrica, la Universidad de Ciudad del Cabo y la Universidad del Estado Libre, ambos también Sudáfrica, la Universidad de Radboud, los Países Bajos, la Universidad de Southampton, Reino Unido, y la Universidad de Notre Dame, Estados Unidos.