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El crudo West Texas Intermediate se acerca a la valoración del Brent a medida que se acelera la demanda de petróleo de EE. UU.

por Sheila Tobin y Alex Longley En 18/6/2021

Tripulación de Hess en la Cuenca Pérmica

(Bloomberg) – El mercado petrolero de EE. UU. Ha llegado a un punto de ruptura.

Cada semana, los conductores viajan miles de millones de millas en las carreteras, tal como lo hicieron en 2019, antes de que la pandemia devastara el consumo mundial de petróleo. Pero a pesar de un aumento constante de la demanda en los últimos meses, los Wildcatters en el oeste de Texas no están disparando plataformas tan bien como solían hacerlo, con una producción aún un 15% inferior al pico del año pasado.

Esta dinámica está impulsando al alza los precios del crudo estadounidense. Incluso plantea la posibilidad de que, por primera vez en cinco años, el petróleo West Texas Intermediate pueda converger con el crudo Brent de referencia mundial.

Hace menos de 18 meses hubiera sido inimaginable, pero el hecho de que incluso una mirada marginal ahora subraya la transformación que ha experimentado el mercado del petróleo durante la pandemia. La medida ya está destinada a tener repercusiones en las exportaciones estadounidenses. Dado que los perforadores de esquisto no han incumplido sus promesas sobre la disciplina de capital y están impulsando a la economía más grande del mundo a reabrir Occidente, las refinerías estadounidenses están pidiendo quebrar más barriles a nivel nacional, en lugar de verlos partir para la exportación.

Es el resultado de que la demanda estadounidense se acelera fuera de la puerta “, dijo Michael Tran, analista de RBC Capital Markets, quien dijo que WTI tiene una posibilidad externa de alcanzar la paridad con Brent, pero que este no es su caso base. “El mercado comprende que el WTI necesita aumentar su precio para reprimir las exportaciones y estimular las importaciones, o de lo contrario los balances regionales se volverán muy ajustados para el verano”.

Las refinerías en los EE. UU. Están operando a sus niveles más altos desde antes de la pandemia, ya que la demanda ha regresado y la mayor parte de la economía está abierta nuevamente. Las plantas de producción de combustible del medio oeste que dependen en gran medida de Cushing están procesando petróleo crudo a la tasa más alta desde septiembre de 2019, lo que agrega más apoyo al WTI.

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La disciplina de capital del parche de esquisto combinada con una mayor demanda interna ha reducido los inventarios en Cushing, Oklahoma, el punto de entrega de los futuros de Nymex WTI. Las existencias estacionales en Cushing están en un mínimo de tres años.

El resultado es un mercado estadounidense de futuros de petróleo cada vez más subdesarrollado, donde el petróleo para entrega inmediata es más caro que los contratos de futuros. Esto impulsa a los comerciantes a vender sus barriles ahora en lugar de retenerlos para más tarde.

Esta es una señal segura de un mercado de crudo estadounidense ajustado, dijo Eugene Lindell, analista de la consultora GBC Energy.

Debido a la reducción de la producción, actualmente hay más espacio disponible para tuberías. Esto ha llevado a algunos operadores a deducir sus tarifas de transporte para saturar el negocio. Un ejemplo es Centurion Pipeline LP y Energy Transfer LP, que solicitan menos de 1 dólar el barril para trasladar suministros en su sistema conjunto este mes de Cushing a Nederland, Texas, en la costa del Golfo. Dado que los costos de los oleoductos caen en la región, la propagación de WTI y Brent no necesita ser amplia para sostener las exportaciones de petróleo crudo.

El relativo entusiasmo por WTI también se muestra en los lugares donde los comerciantes distribuyen su dinero. El interés abierto total en todos los contratos WTI aumentó por encima de todos los futuros de crudo Brent por primera vez desde 2018 el mes pasado. El interés abierto para el WTI ha subido aproximadamente un 15% este año, mientras que el Brent ha subido solo un 1%.

Se espera que el WTI cubra aún más su vacío con el Brent, pero la posibilidad de alcanzar la paridad puede ser limitada. Por un lado, la desaceleración en la producción en los parches de esquisto de Estados Unidos se considera temporal, especialmente dada la reciente subida de precios con los futuros de Nymex hasta casi un 50%.

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Es posible que ya estén surgiendo los primeros signos de un regreso de la producción. Un informe semanal del gobierno mostró que el PIB aumentó la semana pasada en 200.000 barriles por día al nivel más alto en más de un año.

“La producción de petróleo de Estados Unidos será significativamente más alta para fines de este año, 400.000 barriles por día y algo más el próximo año”, dijo por teléfono Ed Morse, jefe global de investigación de materias primas de Citigroup.

Y si bien eso podría limitar el diferencial a largo plazo, Morse dice que los fuertes niveles de demanda estadounidense en este momento significan que el diferencial de WTI y Brent podría reducirse por un poco más de tiempo.