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Ir a la basura electrónica: las fallas de reciclaje de Australia y el desafío solar | basura

La primera vez que el Dr. Pablo Dias puso un pie en una instalación de reciclaje australiana para ver cómo se trataban los desechos electrónicos en el país, se sintió decepcionado.

Hasta ese momento, el joven de 31 años había estado idealizando Australia. Cuando era un joven estudiante de ingeniería en Brasil, estaba trabajando en el desarrollo de formas de reciclar de forma segura las viejas células solares fotovoltaicas (PV), pero cuando trató de sacarlas del laboratorio, se quedó perplejo.

“No había un tratamiento avanzado en Brasil”, dice Dias. “Se trataba simplemente de un bajo procesamiento, separación manual, corte, cosas que se hacen con muy poca infraestructura o inversión.

“Una vez que me enteré, comencé a buscar un país geográficamente similar que tuviera un sistema de desechos electrónicos más avanzado”.

Su investigación finalmente lo llevó a Australia, que estaba operando un sofisticado esquema de reciclaje llamado National Television and Computer Reciclaje Un esquema (NTCRS) desde 2011 con el objetivo de evitar que los viejos televisores, computadoras portátiles y accesorios de computadora vayan al vertedero.

Sobre el papel, el gráfico era impresionante, pero en la práctica, Dias consideró que era un buen proceso logístico decepcionado por la falta de seguimiento.

“Lo que encontré de forma lenta pero segura fue que Australia tampoco tenía ningún procesamiento avanzado”, dice Dias. “Haces todo este trabajo, tienes toda esta legislación, tienes todas estas cosas configuradas para lograr lo mismo que tenemos en Brasil sin legislación, solo porque tenemos [labour] El mercado es más barato.

“configurar y olvidar”

Hasta ahora, NTCRS ha desviado 290,000 toneladas de material de desechos electrónicos del relleno sanitario, pero una serie de lagunas, un enfoque de “establecer y olvidar” por parte del gobierno y regulaciones de “toque ligero” han permitido que el sistema sufra negligencia.

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Con algunas estimaciones, ahora espera que más de 100.000 toneladas de residuos de paneles solares Entrará en el flujo de residuos del país para 2035, lo que Australia está haciendo con sus viejos electrodomésticos y equipos eléctricos presenta un nuevo desafío que, según la industria, debe abordarse rápidamente.

Una vez recolectados por el Programa Nacional de Reciclaje de Televisores y Computadoras, los artículos se dividieron en componentes (placas de circuitos, plástico y vidrio) hasta que se enviaron al extranjero recientemente. Foto: Red de Negocios de Basilea

Enfrentar ese desafío significa primero comprender qué salió mal, una pregunta que pasó 18 meses tratando de responder cuando se dispuso en abril de 2017 a visitar todas las empresas de reciclaje en el país para ver sus operaciones, dice Dias.

Gracias a su insistencia, pudo visitar a la mitad de los trabajadores en Australia, generalmente después de firmar un acuerdo de confidencialidad que ha caducado desde entonces. Otros, en general, se negaron categóricamente.

Lo que encontró fue una industria que era opaca por diseño. En la cumbre se sentaron cuatro organizaciones conocidas como “Arreglos Regulatorios” que se comunican con los fabricantes de productos que financian el esquema y tratan directamente con el gobierno.

Estas organizaciones tenían la tarea de monitorear el trabajo de los 31 recicladores que operaban en ese momento, pero estas entidades a veces también se multiplicaron cuando los recicladores mismos crearon un desconcertante lío de obligaciones superpuestas.

Es significativo que Australia tuviera muy poca “capacidad final” para procesar estos artículos después de que fueron desmantelados. Una vez recolectados por el esquema, los elementos se dividieron en partes componentes (placas de circuito, plástico y vidrio) hasta hace poco se enviaban al extranjero.

Con el tiempo suficiente, esto se convirtió en un problema, dado el diseño del esquema, los reguladores gubernamentales no tenían una supervisión directa real sobre los recicladores que realizaban este trabajo, un error que destaco. La dura revisión del plan por parte de la Administración de Medio Ambiente y Energía en 2017.

“Lo frustrante es que todo podría ser mucho mejor”, dice Dias. “[The NTCRS] El sistema es un buen sistema. Podría ser mucho mejor con algunos ajustes adicionales, es casi mejor. El trabajo duro está ahí “.

montañas de desechos electrónicos

En septiembre de 2017, un grupo de investigadores de la Basel Action Network (BAN), un grupo sin fines de lucro que supervisa el cumplimiento del Convenio de Basilea de las Naciones Unidas sobre el Comercio de desechos peligrosos: intento de aprender ¿A dónde van exactamente los desechos electrónicos en Australia?.

El grupo suministró 35 televisores CRT antiguos hechos a medida, monitores LED e impresoras con GPS. Entre esta muestra, el equipo se centró rápidamente en el destino de tres monitores LCD que se colocaron en los escaparates de Officeworks en el área metropolitana de Brisbane.

Hayley Palmer, directora de operaciones de Pan, era parte del equipo que los siguió hasta donde fueron a continuación. Cuando las señales dejaron el país, Palmer y sus compañeros monitores de nueve meses siguieron a los monitores hasta un almacén en Hong Kong y luego hasta un vertedero ilegal en una zona rural de Tailandia, donde charlaron de camino al interior.

“Recuerdo que me sentí abrumado por el olor de los aparatos electrónicos quemados”, dijo Palmer. “Los olores que quedaron todavía estaban allí a pesar de que no había evidencia de que sucediera nada en ese momento”.

Si bien el sitio no estaba operativo durante su visita, Palmer dice que fue indicativo de otros procesos en el sudeste asiático en los que las personas lo suficientemente desesperadas como para trabajar en condiciones inseguras utilizan procesos químicos tóxicos para lavar las placas de circuito en busca de metales preciosos y luego quemar lo que queda. .

Un trabajador distribuye desechos electrónicos en un centro de reciclaje administrado por el gobierno en la ciudad de Guyu, en la provincia de Guangdong, en el sur de China.
Un trabajador distribuye desechos electrónicos en un centro de reciclaje administrado por el gobierno en la ciudad de Guyu, en la provincia de Guangdong, en el sur de China. Foto: Tyrone Siew / Reuters

Palmer dice que desde su investigación, el punto focal del comercio ilegal de desechos electrónicos se ha desplazado de China después de una ofensiva del gobierno cuando surgieron imágenes. “Montañas de desechos electrónicos” en Guiyi Se globalizó en 2016 y los operadores de la industria se extendieron por toda la región.

Dado que países vecinos como Tailandia y Vietnam han seguido su ejemplo, Pakistán se ha convertido recientemente en el principal destino de desechos electrónicos del mundo.

cambiar de ruta

También hubo consecuencias por la falta de supervisión más cerca de casa.

En 2020, una reserva de baterías de litio usadas se incendió en una instalación de reciclaje operada por una instalación de reciclaje de desechos electrónicos de MRI en Campbellfield, Victoria. El incendio resultante generó humo tóxico y contaminó un arroyo cercano en cinco horas que tomó 75 bomberos para controlar.

Desde entonces, los reguladores ambientales de Victoria han colocado un total de 36 nuevos cargos contra la empresa y sus directores, mientras que las autoridades de Nueva Gales del Sur anunciaron una investigación después de encontrar casi 200 toneladas de baterías usadas en un almacén de resonancia magnética en la granja de Warwick en el oeste de Sydney. Es comprensible que la resonancia magnética sea una defensa de los cargos.

La compañía, que alguna vez fue un actor importante en la industria, pero desde entonces se le revocó su licencia de operación, Officeworks también fue descartada por Officeworks en 2019 a raíz de la investigación de BAN. El minorista ahora trabaja con la Plataforma de reciclaje de Australia y Nueva Zelanda (ANZRP).

Cuando fue contactado por The Guardian, un portavoz del Departamento de Agricultura, Agua y Medio Ambiente dijo que se toma el cumplimiento de NTCRS “extremadamente en serio” y ha introducido varias medidas nuevas para avanzar en el esquema.

El departamento ha iniciado un nuevo programa de trabajo centrado íntegramente en soluciones de supervisión electrónica [and] Dijeron “residuos electrónicos”. “La reciente cancelación de MRI PSO Pty Ltd es un ejemplo de la fuerte respuesta del departamento a un incumplimiento grave”.

El presidente de ANZRP, Warren Overton, dice que el renovado interés del gobierno en la industria es positivo, pero algunos sienten que las cosas no están cambiando lo suficientemente rápido.

En los últimos 18 meses, el gobierno federal ha concluido un reconsiderando Desde NTCRS, creó un Fondo de Modernización de Reciclaje (RMF) de $ 190 millones e impuso una prohibición a la exportación de desechos plásticos sin tratar que entró en vigencia el 1 de julio.

La prohibición significa que, si bien las placas de circuito que contienen metales preciosos pueden exportarse, los plásticos y el vidrio no pueden exportarse sin un procesamiento posterior.

“Los recicladores se están abasteciendo [the plastic] Dice Overton. ¿Están tratando de ver si la prohibición realmente afectará a su negocio? Lo es, porque hay una clara falta de [domestic] La capacidad de tomar ese plástico y procesarlo “.

Un área en la que a Overton le gustaría que el gobierno se moviera más rápido es expandir el esquema para incluir la energía solar fotovoltaica y otros elementos que no figuran actualmente, como los módems de computadora.

“La industria solar ha estado rastreando esto durante 20 años, por lo que sabemos cuándo estos paneles saldrán del techo o de las granjas solares”, dice Overton. “Los gobiernos federal y estatal saben que es un problema. Tienen los números y saben que en los próximos dos o tres años, tendremos una avalancha de paneles solares al final de su vida útil”.

Lo que es problemático para algunos también es un comercial importante para los 45 proyectos de reciclaje de plástico que se están planificando actualmente en todo el país, que incluyen empresas como la empresa de tecnología ambiental Clean Earth Technologies, con sede en Singapur.

El director de marketing de la organización, Mark Fowler, dice que están buscando construir una planta de reciclaje para procesar placas de circuito impreso en Adelaida para fin de año.

“Esperamos con interés tratar de adoptar una posición con tecnología limpia y un proceso limpio para recuperar esos materiales”, dijo Fowler. “Podemos hacer esto de una manera que garantice que nada vaya al vertedero”.

La propuesta se basa en un nuevo proceso inventado por el químico Justin Chalker de la Universidad de Flinders que permite extraer metales preciosos de placas de circuitos sin productos químicos peligrosos y combinar residuos plásticos sobrantes con un polímero “nuevo” para producir otros productos.

El objetivo, dice Fowler, es crear una economía verdaderamente circular capaz de convertir iPhones abandonados en placas base doradas para computadoras portátiles en encimeras de cocina y paneles solares en bloques de construcción.

“Hacer eso bien es importante”, dice Fowler. “Si lo dejamos ir al vertedero, se desperdiciaría una gran cantidad de esfuerzo humano. La cantidad de cosas que puedes crear es todo lo que puedes pensar. No hay límite”.